Musibah Besar


Photo by U.S. Airforce Force photo/Tech. Sgt. Fernando Serna

Tahun 1982 menandai Thunderbirds vakum dari segala kegiatan show. Kevakuman ini dipicu oleh sebuah kecelakaan hebat yang terjadi pada pertengahan Januari 1982. Saat itu dalam sebuah latihan, empat pesawat T-38 milik Thunderbirds sedang melaksanakan manuver Diamond Loop. Kerusakan sistem kontrol pada salah satu pesawat membuat mereka sating bersenggolan di udara dan akhirnya keempat-empatnya menghujam ke tanah. Empat pilot Thunderbirds tewas dalam musibah itu. Selama lebih dari setengah tahun semua kegiatan latihan udara dihentikan sekaligus juga diadakan penyelidikan tentang penyebab musibah. Selain itu, seluruh kegiatan Thunderbirds serta kualitas peralatan maupun para awaknya dikaji ulang. Hasilnya, tim aerobatik kebanggan USAF ini harus ditata ulang secara keseluruhan.

Langkah pertama dalam program penataan ulang adalah mengganti armada pesawat yang digunakamya. Pilihamya jatuh kepada jet tempur terbaru USAF kala itu, yaitu General Dynamic (sekarang Lockheed Martin) F-16A Fighting Falcon. Bukan cuma pesawatnya saja yang baru, seluruh unsur Thunderbirds juga dikaji ulang. Singkat kata, awal era 1980-an merupakan masa-masa pembangunan kembali (rebuilding) Thunderbirds. Memang sejumlah personel dan awak pesawat Thunderbird la-was direkrut kembali. Namun dengan syarat telah memilki kemampuan menerbangkan pesawat F-16.

Thunderbirds resmi mulai memakai delapan unit F-16A Fighting Falcon sejak tahun 1983 sampai tahun 1991. Subvarian yang digunakan pada kurun masa itu adalah F-16 Block 15. Selain enam unit F-16A yang memiliki konfigurasi kursi tunggal, tim aerobatik ini juga mengoperasikan dua F-16B dengan konfigurasi tempat duduk ganda (tandem). Varian berkursi tandem ini dipakai untuk keperluan latih maupun penerbangan VIP.

Sampai sekarang Thunderbirds tetap memakai jet ternpur F-16 Fighting Falcon, namun dari generasi yang lebih maju. Varian F-16 C (berkursi tunggal) dan D (berkursi tandem) Block 32 H/J digunakan dari tahun1992 sampai 2008. Selanjutnya sejak tahun 2009 lalu Thunderbirds mulai memakai generasi terakhir F-16 C/D yaitu F-16C/D Block 52.

Sebagai pesawat yang dipakai untuk keperluan aerobatik, tentu saja terdapat perbedaan bila dibandingkan dengan armada F-16 yang dipakai untuk pertempuran di garis depan. Salah satu perbedaan yang cukup mencolok adalah absemya kanon kaliber 20 mm yang biasanya bisa dipergokidi nisi kiri depan pesawat. Pada armada F-16 milik Thunderbirds, ruang yang biasa dihuni oleh senjata kanon lengkap beserta magasin berbentuk drum kini diisi oleh sistem penyembur asap (smoke generating system). Sebagai tambahan info, semua modifikasi ini, termasuk didalamnya pengecatan tubuh pesawat dilakukan sendiri oleh personel-personel USAF di depo pemeliharaan pesawat USAF yang terletak di pangkalan AU Hill, negara bagian Utah, AS. Walau tak memiliki senjata, namun dalam kondisi darurat, armada F-16 Fighting Falcon milik Thunderbirds tetap bisa disulap menjadi pesawat tempur garis depan (combat ready), dalam tempo kurang lebih 24 jam.

Sejak awal pembentukan sampai sekarang, Thunderbirds telah melakukan lebih dari 4.000 atraksi udara. Tahun 2011 ini Thunderbirds memasuki show-season yang ke 58. Salah satu prestasi yang cukup mengagumkan sempat dilakukan pada tahun 1997. Saat itu Thunderbirds berhasil melaksanakan lebih dari 50 kali pertunjukan dalam rangka perayaan ulang tahun USAF yang ke 50 dihadapan 12 juta orang. Atraksi serta akrobat udara tak hanya dilakukan Thunderbirds didalam negeri Amerika saja, melainkan juga ke negara-negara lain di Eropa dan Asia. Indonesia pun sempat kedatangan Thunderbirds pada era 1990-an, dimana saat itu TNI AU baru saja menerima sejtim lah armada jet tempur F-16A/B Fighting Falcon Block V) dari Amerika.

Leave a Reply

Please log in using one of these methods to post your comment:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: